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La viña se cultiva en la península del Niágara, en Canadá, desde el siglo XIX, y desde entonces se produce vino aquí. Sin embargo, el éxito actual de la viticultura en Canadá tuvo su inicio en los años 70, cuando algunos viticultores con visión de futuro decidieron dedicarse a la Vitis vinifera, y dejar de limitarse a las variedades híbridas y a las cepas autóctonas. Estos pioneros se arriesgaron a resolver los problemas de producción de vinos de calidad constante con variedades de uva europeas y a afrontar el reto del duro invierno canadiense.

Sala de ventas de la bodega Inniskillin, cerca de Niagara-on-the-Lake

La viticultura canadiense tiene una deuda de gratitud con Donald Ziraldo y Karl Kaiser, que plantaron vides de Chardonnay en lo que entonces se llamaba el viñedo Seeger en 1974 y fundaron la bodega Inniskillin en 1975. Están entre los pioneros que llamaron la atención del público mundial sobre el desarrollo de la viticultura canadiense con sus nuevos vinos de alta calidad. En la actualidad, la bodega Inniskillin se centra en el vino de hielo (Icewine), que se produce a partir de las variedades de uva Vidal, Cabernet Franc y Riesling.

Prensas de cesta al aire libre para el vino de hielo en Inniskillin

La conexión alemana

Una clara señal de éxito en la península del Niágara es la producción de vinos Riesling de alta calidad, tanto de mesa como de hielo. A un ingenioso periodista especializado en vinos, mucho más inteligente que yo, se le ocurrió el nombre de "Niagara Pfalz" (nota del traductor: en inglés, "Pfalz" y "Falls", que significa cataratas del Niágara, suenan muy parecido).

El éxito del Riesling en Canadá tiene sus raíces en el Viejo Mundo. En primer lugar, hubo bastantes alemanes que emigraron a Canadá a finales de los setenta y principios de los ochenta del siglo pasado y empezaron a elaborar vino allí. El que más impresión dejó en la región fue sin duda Hermann Weis, de la bodega St. Urbanshof, en el Mosela. Sin embargo, más tarde regresó a Alemania. Además de sus viñedos y su bodega en Alemania, Weis era también un viticultor especializado en cepas de Riesling. En los años setenta, Weis reconoció el potencial del Riesling en Canadá y comenzó a exportar cepas a los viticultores del valle de Okanagan y la península del Niágara. En aquella época, muchos de los que compraban vides a Weis vendían sus uvas a bodegas más grandes, que a menudo se limitaban a mezclar la nueva Riesling con las variedades de uva autóctonas e híbridas, que eran mucho más grandes en volumen, y dominaban en las mezclas. El resultado, por supuesto, fue la producción de un vino aún más malo; el Riesling añadido no aportó ningún valor. Como resultado, no hubo ningún incentivo para plantar la nueva variedad de uva, y no ayudó al negocio de cultivo de la vid del Sr. Weis. En 1980, llegó el momento en que Weis decidió plantar él mismo Riesling en Canadá para demostrar cómo la variedad de uva podía cultivarse de forma comercialmente viable para producir vinos varietales de alta calidad. En 1979 compró la finca de Moyer en Vineland, Ontario, (en el corazón de la península del Niágara, en una subzona ahora conocida como Twenty Mile Bench), donde plantó 40 acres de Riesling en tres parcelas distintas. En aquel momento, se trataba de la mayor plantación individual de Riesling en toda Norteamérica, y la primera vez que alguien en Canadá apostaba por el Riesling de forma tan decisiva. Vendió las uvas a varias bodegas de la zona, pero los vinos resultantes eran más parecidos al Liebfraumilch (entonces la principal influencia en Norteamérica en cuanto a vinos alemanes sencillos y de producción masiva) que a un Riesling alemán de alta calidad. Weis se sintió decepcionado con los resultados y en 1984 comenzó a elaborar él mismo el vino con sus propias uvas en la finca de Moyergut, llamando a partir de entonces a la operación Vineland Estates

El impacto de la empresa de Weis fue doble: demostró que se podía producir Riesling a escala comercial en la península del Niágara, que el Riesling era adecuado para este fin, y también sirvió de modelo para otros viticultores y bodegueros comerciales que pronto siguieron su ejemplo. En 1988, la península del Niágara ya era conocida por su excelente Riesling.

Aunque la Riesling no domina en absoluto la producción de todas las bodegas, parece ser la variedad de uva que, junto con la Chardonnay, se encuentra en casi todas las bodegas de la Península del Niágara.

Herman Weis vendió Vineland Estates en 1992, pero los viñedos y la bodega siguen produciendo buenos vinos, muchos de los cuales siguen procediendo de las vides de Riesling originales plantadas por el propio Weis. Hoy en día, Vineland Estates tiene un aspecto algo diferente al de sus humildes primeros años; ha crecido considerablemente. Hoy en día hay un muy buen restaurante aquí, y se produce una amplia gama de muy buenos vinos, incluyendo Riesling, Sauvignon Blanc, Cabernet Franc y Gamay. En mi visita a la bodega probé un Vineland Estate Riesling de 1989, que todavía era de la época de Weis. Los vinos tenían una nota de edad elegante, con sabores complejos, una acidez muy presente y un tono de gasolina.

Allan Schmidt% director general de Vineland Estates% junto a una placa conmemorativa en honor a Hermann Weis

Casi parece que la encantadora y pequeña ciudad de Jordan, Ontario, situada en Twenty Mile Creek, esté construida alrededor de Cave Spring Cellars. La bodega se encuentra en los edificios reconvertidos de una antigua bodega que existía aquí hace dos generaciones. (Los edificios eran antiguamente propiedad de las bodegas Jordan y Ste. Michelle, y datan de 1871) Ahora es el hogar de Cave Spring Cellars. Incluye una sala de degustación, una tienda de vinos, un restaurante, una posada en el Veinte y una galería. Los viñedos se encuentran a pocos kilómetros, en algunas de las mejores parcelas de Beamsville Bench, una sub-denominación de la Península del Niágara. La idea del concepto de Cave Spring Cellars fue de John T. Pennachetti, pero falleció antes de que se recogiera la primera cosecha. Sus hijos, Len y Tom, han seguido con entusiasmo el proyecto y, junto con el maestro de bodega Angelo Pavan, dirigen hoy el negocio. En Cave Spring Cellars, la atención se centra especialmente en el Riesling de alta calidad, que se ofrece en dos calidades, VQA Península del Niágara y VQA Estate Bottled. La influencia de Hermann Weis también es inconfundible en Cave Spring Cellars. Anne Weis, hija de Hermann Weis, llegó a Canadá desde Alemania a finales de los ochenta para trabajar en la bodega de su padre. En 1996 se casó con Tom Pennachetti, vicepresidente y copropietario de Cave Springs Cellars.

El Estate Riesling de Cave Spring Cellars es uno de los mejores vinos Riesling de toda Norteamérica. La bodega también produce muy buenos vinos de Chardonnay, Gamay y Pinot Noir.

En Cave Spring Cellars en Jordan% Ontario% (de izquierda a derecha)Tom Pennachetti% Cellarmaster Angelo Pavan% Len Pennachetti

Martin Malivoire trabajó originalmente en la industria del cine en efectos especiales, y comenzó a comprar viñedos en la península del Niágara en 1995. En la actualidad, Malivoire Wine Company se encuentra en un nuevo complejo de bodegas de diseño atractivo en Beamsville. Todo se deja a la gravedad en la bodega, y la producción actual es de unas 10.000 cajas anuales, con una capacidad potencial de unas 20.000 cajas. Aquí la principal influencia parece ser la de Alsacia, las vides están plantadas en el banco de Beamsville, se practica la viticultura orgánica, el enfoque principal es el Pinot Gris, Gewürztraminer y Pinot Noir. También se cultiva algo de Riesling, pero cuando pregunté por él, me dijeron: "Aquí ya hay suficiente Riesling" El Gewürztraminer es claramente el fuerte del Sr. Malivoire, y recomiendo encarecidamente este vino. El Gewürztraminer 2004 de Malivoire Wine Company tiene un elegante carácter varietal con opulentos sabores a lichi, buena profundidad y una compleja estructura.

Malivoire Wine Company% Beamsville% Ontario

La conexión francesa

Le Clos Jordanne es una bodega que se sitúa en una categoría propia. La operación es tan decididamente francesa que, cuando la visité, el personal tenía dificultades para encontrar información escrita en inglés. Me contaron que algunos lugareños de habla inglesa se refieren en broma a la bodega como "Close to Jordan" (Jordania es la encantadora ciudad cerca de la cual se encuentra la bodega)

Thomas Bachelder% Maestro de bodega de Les Clos Jordanne% Jordan% Ontario
Le Clos Jordanne es un experimento de novatos, con el objetivo de producir los mejores vinos de estilo borgoñón de Pinot Noir y Chardonnay en la península del Niágara en Canadá, con una calidad equivalente a los Grand Crus de Borgoña. La estrategia, al parecer, consiste en producir vinos de tan alta calidad que el mundo simplemente tenga que tomar nota y no pueda ignorarlos. No he visto una empresa como ésta muy a menudo. Se trata, por supuesto, de una gran empresa que también requiere importantes recursos, que probablemente estén a disposición de los propietarios. Los propietarios son una amalgama de Boisset, La Famille des Grands Vins et Spiritueux faus Burgundy, y Vincor Corporation, una filial de Constellation Brands (la mayor empresa vinícola del mundo, propietaria de Inniskillin y Robert Mondavi Winery, por nombrar algunas de las empresas). En el año 2000, la sociedad compró y plantó 52 acres en cuatro parcelas de Jordan Bench. Las vides son todas clones regulares de Borgoña de Pinot Noir y Chardonnay. Los viñedos están densamente plantados, se cultivan de forma ecológica, con rendimientos muy bajos, de unas 4 toneladas por hectárea

El maestro de bodega Thomas Bachelder es de Quebec y tiene experiencia práctica en Borgoña

Probé con él muestras de barriles de la cosecha 2004 en la bodega. Los Chardonnays eran muy buenos. Los Pinot Noir, vinificados por separado según el lugar, estaban a la altura de los muy buenos Premier Crus y, en cierta medida, de los Grand Crus de Borgoña. Eran sin duda los mejores Pinot Noir que he probado en Norteamérica.

Los canadienses quisquillosos

Paul Bosc es ciertamente menos conocido fuera de Canadá que los fundadores de Inniskillin y Herman Weis, pero también tuvo una influencia temprana y significativa en el surgimiento de la viticultura moderna de la península del Niágara.

Uvas en espera de la cosecha de vino de hielo en el Château des Charmes

Paul Bosc llegó a Canadá en 1963 y consiguió un trabajo en la Junta de Licores de Quebec, decantando vinos defectuosos por 1,25 dólares la hora. Bosc es francés, fue aprendiz de bodeguero en Borgoña y dirigió una cooperativa en Argelia antes de que el país se independizara de Francia. En 1964, recibió una oferta de la empresa vinícola canadiense Chateau Gai, que elaboraba vinos principalmente con variedades híbridas francesas. Con el tiempo, se convirtió en jefe de bodega y director de investigación y desarrollo. Sin embargo, Bosc no podía dejar de opinar que los mejores vinos se elaboran con las variedades de uva clásicas europeas. Luego, en 1978, dejó el Château Gai y plantó 24 acres de vides de Vitis vinifera cerca de St. David's, a pocos kilómetros de las cataratas del Niágara. Bosc se arriesgó, a pesar de la creencia generalizada de que las variedades de uva europeas no sobrevivirían al duro invierno canadiense. Llamó a su nueva bodega Château des Charmes y comenzó un programa de pruebas, así como una despiadada experimentación en viticultura, que finalmente le llevó al éxito con las variedades de uva antiguas y nuevas. Desarrolló su propio clon de Gamay (al que llama Gamay Droit) y también alcanzó el éxito con una cuvée raramente vista en un clima tan fresco, una cuvée clásica llamada Equuleus elaborada con Cabernet Sauvignon, Merlot y Cabernet Franc. Ha experimentado con sistemas de formación y variaciones de poda para encontrar las mejores soluciones para la región, y también ha instalado recientemente turbinas eólicas de gas de quince metros de altura que soplan aire caliente sobre las vides para protegerlas del frío del invierno. Bosc tiene ahora 72 años y parece tener un pie en ambos mundos. Pasé un día con él, probando vinos, hablando de vino y conduciendo por sus viñedos.

Paul-André Bosc (izquierda) y Paul Bosc Sen.% Fundador de Château des Charmes% St

Paul Bosc es único; a pesar de su larga carrera en el negocio del vino, sigue teniendo una visión muy centrada cuando se trata de la viticultura y la elaboración del vino, combinada con su pasión e imaginación sobre cómo deben hacerse los buenos vinos. Su hijo Paul Bosc, Jun. resume así la visión de su padre, que probablemente es la de muchos de los que cultivan vides y producen vinos en la península del Niágara: "Canadá es un país que castiga a los que no tienen mucho cuidado. Premia a los que prestan atención a cada detalle y están dispuestos a trabajar duro".

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